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Installé sur une péninsule au sud de l’île de Skye en Ecosse, Armadale est un impressionnant château en ruine entouré d’un parc botanique.

 

L’île de Skye

Skye est la plus grande île des Hébrides intérieures ancrée à deux kilomètres de la côte au Nord-Ouest de l’Ecosse. Son nom en gaélique écossais signifie «l’île des Brumes». D’origine volcanique, l’île alterne les crêtes abruptes et les landes où paissent des moutons. Il reste peu de traces des peuples gaéliques qui furent convertis au christianisme par saint Colomban. L’île fut annexée au royaume de Norvège au 6e siècle avant de revenir à la couronne écossaise au 13e siècle.

Clan MacDonald

L’île de Skye fut le théâtre de sanglantes querelles entre les différents clans. L’un des plus anciens est le clan MacDonald dont l’arrivée dans l’île de Skye remonte au 15e siècle. D’origine celte et norvégienne, le chef du clan, Lord MacDonald, porte à l’époque médiévale le titre de Seigneur des îles. L’arrivée des premiers peuples des îles et l’histoire du puissant clan MacDonald nous est dévoilée dans le petit musée des îles situé sur le site d’Armadale Castle.

Le domaine d’Armadale était depuis 1650 le fief des MacDonald of Sleat. C’est ici que s’est mariée le 6 novembre 1750 la célèbre Flora MacDonald, une figure héroïque de l’Ecosse. Après la défaite des Jacobites à Culloden, cette jeune femme courageuse âgée d’à peine 24 ans va aider le Prince Charles Edouard Stuart dans sa fuite désespérée. Flora sera arrêtée et emprisonnée dans la Tour de Londres alors que ‘Bonnie Prince Charlie’ s’échappe pour la France.

Armadale Castle

Du château d’Armadale, il ne reste qu’une ruine impressionnante entourée d’un woodland boisé. Malgré son allure moyenâgeuse, le bâtiment n’était pourtant pas très vieux. Il fut construit au début du 19e siècle dans un style néo-gothique, le Scottish baronial style, pour remplacer l’ancienne ‘mansion house’. Détruit en grande partie par un incendie en 1855, le château fut abandonné en 1925.

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Sur une péninsule

Le château d’Armadale est installé au sud de l’île, dans la partie la plus ensoleillée, la plus verte et le plus boisé de la péninsule. Le parc de 16 hectares offre une agréable promenade dans les sous-bois avec une grande pelouse en terrasse qui plonge vers la mer. Il reste quelques beaux conifères, Araucaria et Thuja plicata, plantés en 1870 mais une tempête en 2005 a détruit une partie des plantations faites il y a cent ans par la famille MacDonald.

Le Gulf Stream

La douceur des courants du Gulf Stream et des massifs de Rhododendron ponticum servant de brise-vents ont permis d’acclimater des arbustes de climats doux avec une intéressante collection de plantes venues du Chili ou de la Nouvelle-Zeelande. On admire les fleurs couleur de feu de l’Embothrium coccineum, un petit arbre rare au feuillage semi-persistant, le Griselinia, l’Eucryphia glutinosa aux grandes fleurs blanches parfumées et l’Olearia aux feuilles argentées.

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Le jardin est particulièrement beau au printemps, au moment de la floraison des azalées et des rhododendrons. En été, ce sont les Hydrangea qui s’épanouissent dans la mi-ombre, au pied des Betula utilis, le bouleau de l’Himalaya à l’écorce blanche. Une rivière dévale la colline, alimentant des étangs bordés de fougères et d’hostas. On admire aussi les floraisons des astilbes et digitales, des fuchsias de Magellan et les longues hampes fleuries de Cardiocrinum giganteum, le lis géant de l’Himalaya.

Le domaine d’Armadale

Depuis 1970, Armadale est géré par le Clan Donald Lands Trust. Le domaine de 8000 hectares s’étend sur la péninsule de Sleat avec des points de vue à couper le souffle sur le Sound of Sleat, les montagnes de Knoydart et au nord la célèbre chaîne des Cuillin. Il faut se perdre dans les chemins qui sillonnent les collines de l’île ou suivre les sentiers du littoral le long des hautes falaises en espérant apercevoir au large des baleines.

Armadale Castle, Ecosse

Armadale Castle, Sleat, Isle of Skye, Ecosse. L’île est accessible par un pont qui passe au-dessus du Loch Alsh ou par ferry. Visite du château et du jardin, Musée des îles, boutique, restaurant, location de 6 lodges en self-catering. https://www.visitscotland.com/fr-fr/ et https://www.myskyetime.com/ et https://www.armadalecastle.com/

Crédit photos Agnès Pirlot et Clan Donald Skye Trust

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