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Nichés au coeur d’une vallée cachée, les jardins subtropicaux d’Abbotsbury sont les jardins les plus dépaysants du Dorset.

 

Dans une combe humide

Les Jardins subtropicaux d’Abbotsbury bordent une plage sauvage et rocailleuse qui s’étend à l’ouest de Weymouth, dans le Dorset, au Sud-Ouest de l’Angleterre. J’ai rendez-vous avec Stephen Griffith, le curateur des jardins. La route en venant de Dorchester est superbe, tout comme celle qui longe la Côte Jurassique et ses collines calcaires.

Un micro-climat

Le jardin est blotti au coeur d’un vallon protégé des embruns de la mer. Il jouit d’un microclimat doux et humide grâce à la proximité des courants du Gulf Stream. Dans cette région côtière comme dans celles des Cornouailles, ce ne sont pas les températures élevées qui font pousser les palmiers et les fougères arborescentes mais leur constance ainsi que l’humidité maintenue par une végétation très dense.

Abbotsbury Castle

Le coeur du jardin est installé dans l’ancien potager du château d’Abbotsbury Castle construit en 1765 face à la mer par Elizabeth, 1ère comtesse d’Ilchester. Le manoir qui a brûlé en 1913 n’existe plus mais les murs d’enceinte du potager abritent aujourd’hui un jardin de style victorien orné de palmiers de Chine, Trachycarpus fortunei.

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En 1808, les champs qui entourent le parc sont clôturés. William Fox-Strangways, le 4ème Comte d’Ilchester est diplomate. Avec l’aide de botanistes, il introduit dans le parc de nombreuses espèces de plantes exotiques comme le Citronella mucronata du Chili, le Picconia excelsa, une espèce menacée des Canaries et le Stranvaesia aujourd’hui connu comme Photinia.

Lord of Ilchester

La douceur du climat, la situation protégée des vents froids et l’environnement boisé qui procure ombre et humidité ont permis la plantation de nombreuses plantes rares provenant de l’Himalaya, de Chine ou du Japon souvent considérées comme trop fragiles pour être cultivées à l’extérieur. Elles prospèrent dans les Jardins subtropicaux d’Abbotsbury pour former une jungle à la luxuriance exotique.

Le 5ème Lord of Ilchester et Lady Ilchester partagent la même passion que leurs ancêtres pour ce fabuleux domaine. En 1899, Lady Ilchester dresse une liste des collections de plantes qui s’élèvent à plus de cinq mille. L’arrivée du chef jardinier Joseph Benbow qui a travaillé au célèbre jardin La Mortola dans le Nord de l’Italie enrichit encore la collection de cactées et de plantes succulentes.

Camélias, Magnolias et Rhododendrons

Le parc qui s’étend aujourd’hui sur 8 hectares est peuplé de bosquets de Camellia japonica et de cultivars de Camellia x williamsii qui fleurissent dès le mois de mars. En avril, les floraisons des Magnolia campbellii et Magnolia soulangeana s’épanouissent en même temps que la vaste collection de rhododendrons et d’azalées qui forment un spectacle éblouissant.

Jungle subtropicale

Le décor estival est assuré par les plantes exotiques originaires des quatre coins du monde, fougères arborescentes, eucalyptus, palmier, phyllostachys, bananier, yucca, agave, callistemon, acacia, gunnera et autres plantes originaires de Chine, de Californie ou d’Australie. Le jardin possède la collection nationale d’Hoheria, un arbre à l’écorce décorative originaire de Nouvelle Zélande.

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Les tempêtes qui ont fait des ravages en 1987 et 1990 ont été suivies par de nouvelles plantations dont une grande bambouseraie. Des chemins secrets sillonnent à travers vallons et pièces d’eau, offrant une promenade dépaysante. Un jardin néo-zélandais ensoleillé, d’une atmosphère très différente, laisse à son tour la place à des étangs à nénuphars puis à un talus méditerranéen. En contrebas, un jardin encaissé romantique est empli de pots. Une allée bordée de Magnolia campbellii conduit vers le sommet de la colline où se dresse une petite chapelle. La vue sur la côte est spectaculaire. Un véritable enchantement!

Jardins subtropicaux d’Abbotsbury

Le jardin a reçu le prix «Garden of the Year Award 2012» décerné par le HHA/Christie’s. Visite du jardin, pépinière, café restaurant et zone de pique-nique. Le jardin est aménagé pour les personnes à mobilité réduite ou des familles avec des jeunes enfants. Abbotsbury se trouve sur la B3157 entre Weymouth et Bridport. Buller’s Way, Abbotsbury near Weymouth, Dorset. https://www.visit-dorset.com/ et http://abbotsbury-tourism.co.uk/gardens/

Rendez-vous dans la rubrique Jardins Grande-Bretagne pour découvrir mes reportages sur les Jardins du Dorset, Athelhampton House & Gardens, les Jardins de Minterne, le Jardin de Mapperton, les Châteaux et Jardins du Nord de l’Angleterre, des Cornouailles, du Somerset et du Wiltshire, des parcs et jardins de Londres, d’Ecosse ou cliquez sur les liens.

 

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